¿Cuáles son las enfermedades más virales?

Síntomas de una infección vírica

Las bacterias pueden ser beneficiosas -por ejemplo, las bacterias intestinales nos ayudan a digerir los alimentos-, pero algunas son responsables de una serie de infecciones. Estas variedades causantes de enfermedades se denominan bacterias patógenas. Muchas infecciones bacterianas pueden tratarse con éxito con los antibióticos adecuados, aunque están empezando a aparecer cepas resistentes a los antibióticos. La inmunización está disponible para prevenir muchas enfermedades bacterianas importantes.

Un virus es un microorganismo aún más pequeño que sólo puede reproducirse dentro de una célula viva del huésped. Es muy difícil matar a un virus. Por eso, algunas de las enfermedades transmisibles más graves conocidas por la ciencia médica son de origen viral.

Para causar una enfermedad, las bacterias patógenas deben acceder al organismo. Las vías de acceso de las bacterias son diversas: Los virus se transmiten de una persona a otra: Olvidar lavarse las manos después de manipular animales y mascotas es otra forma de entrada de gérmenes por vía oral.

La mayoría de las bacterias, aparte de los cocos, se desplazan con la ayuda de pequeñas colas azotadoras (flagelos) o azotando su cuerpo de un lado a otro. En condiciones adecuadas, una bacteria se reproduce dividiéndose en dos. Cada célula «hija» se divide a su vez en dos y así sucesivamente, de modo que una sola bacteria puede llegar a formar una población de 500.000 o más en tan sólo ocho horas.

El virus más mortífero

Los virus van y vienen, al menos la mayor parte del tiempo. Algunos, sin embargo, se quedan para siempre. Un equipo dirigido por Markus Landthaler en el MDC pretende averiguar qué es lo que permite a los virus establecerse permanentemente en un huésped, como parte de la Unidad de Investigación DEEP-DV de la DFG.

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La mayoría de las enfermedades víricas siguen un patrón agudo, en el que a la infección le sigue la recuperación y luego la inmunización. Una vez que uno se ha recuperado de una infección, tiene un buen grado de protección para no volver a infectarse. Pero algunos virus -por ejemplo, el virus del herpes- son capaces de burlar el sistema inmunitario y establecerse de forma permanente en las células del huésped. Los procesos moleculares que intervienen en la infección viral crónica aún no se conocen bien.

El objetivo de la nueva unidad de investigación creada por la Fundación Alemana de Investigación (DFG), «Disrupt – Evade – Exploit: Expresión génica y programación de la respuesta del huésped en la infección por virus del ADN» (DEEP-DV), es desentrañar los mecanismos que provocan en las células humanas las infecciones crónicas y agudas por virus del ADN. Hay más de 20 familias de virus del ADN, entre las que se encuentran no sólo el virus del herpes, sino también los papilomavirus y los adenovirus, que pueden infectar los ojos, las vías respiratorias y el tracto gastrointestinal.

El virus de Marburgo

Millones de estadounidenses enferman cada año de infecciones víricas.  Los virus son organismos infecciosos microscópicos que causan síntomas respiratorios, gastrointestinales, neurológicos o de otro tipo. Pueden transmitirse de insecto a humano (como el virus del Nilo Occidental) o de persona a persona a través de las relaciones sexuales (como el herpes, el VPH y el VIH) o del contacto casual, como la gripe y el resfriado común.

Esta revisión de los virus más comunes se centra en los que se transmiten por contacto cotidiano. Estos virus causan síntomas respiratorios y gastrointestinales, y se propagan habitualmente a través de escuelas, oficinas y otros lugares públicos.

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La mayoría de los adultos sufren de dos a cuatro resfriados al año, mientras que los niños pueden sufrir varios más. El resfriado común puede estar causado por muchos virus diferentes. La mayoría de las veces, el resfriado está causado por un adenovirus, un coronavirus o un rinovirus.

Los síntomas del resfriado común suelen ser leves y duran entre una semana y 10 días. Por lo general, lo único que se necesita es el autotratamiento en casa con cuidados de confort y quizás el uso de medicamentos de venta libre para aliviar los síntomas.

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A lo largo de muchos siglos e incluso milenios, enfermedades infecciosas como la viruela y el sarampión se han cobrado millones de vidas. Los avances de la medicina moderna han contribuido a detener la propagación de muchas infecciones víricas mediante la vacunación masiva, y algunas infecciones han sido completamente erradicadas.

Los virus adquieren su infamia por la combinación de grandes tasas de infección y muerte, incluso cuando su poder ha sido relativamente sometido. La rabia, el sarampión y la varicela siguen siendo notorios, aunque las vacunas y los medicamentos hayan reducido drásticamente su mortalidad. Algunos virus ya no son una amenaza o no se consideran una amenaza: La viruela ha sido erradicada y no ha habido ningún caso de polio de origen estadounidense desde 1979.

Hay tres tipos de virus diferentes que se distinguen por su forma. El tipo de virus helicoidal cilíndrico está asociado al virus del mosaico del tabaco. Los virus con envoltura, como la gripe y el VIH, vienen cubiertos por una envoltura lipídica protectora. La mayoría de los virus animales se clasifican como icosaédricos y tienen una forma casi esférica.